Arcade Test PCBs (English version)

The Japanese Ministry of Industry is the competent institution regarding everything related to the electricity supply and the various products that require electric energy completely or partially.

In the early days of the arcade industry, cabinets and coin operated video games had escaped the law, always behind the new developments, but at some time (perhaps the first months of 1990) the Ministry of Industry of Japan included this kind of machines in the Denki Yoohin Anzenhou (電気用品安全法), known by the acronym P.S.E. within a specifically created category: “Electrical Device Safety Law.” In this section, they considered video game machines as a set consisting of a printed circuit board (the game), the cabinet that protected it, the monitor and any other components needed for operation.

City5The recent universal cabinet concept, designed to run any application created under the JAMMA standard, was very affected by the publication of this change in legislation, because early universal cabinets like Sega City or Namco Consolette were sold without an integrated video game. They were designed to allow for the free choice of any PCB, as well as the ability to change and install it. But the new law did not contemplate that possibility: a cab sold without a game entered directly into the category of “Unfinished Electronic Product”, which is forbidden by law.

With this new handicap in mind, the industry giants put all their creative capacity in place to tackle the problem. The result of that effort certainly deserves its little place in the history of arcade games: video games from the early 90s with technology of the 70s.

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Aero City was the first universal cabinet with a “test PCB”

Popularly known as “Test PCBs”, they were products with the lowest possible use of resources, in order to address the setback of the new legislation. Video games without sound, without commercial interest and in some cases, without color or playability that did not even serve to test the hardware. We will briefly talk about the best known titles in this category. Mini JAMMA PCBs created by SEGA, Taito, Namco and Konami, totally unknown even in Japan itself.


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Title: ド ッ ト リ 君 (Dottori-kun)

Production / Development: SEGA

Japanese release: 1990

Hardware: Z-80 (4 MHz)

ROM size: 128 Kilobits

The first and best known of these programs. Included as a “gift” on the SEGA Universal Cabinets (Aero City first, Astro City and Blast City later), it’s a tiny 10 cm x 10 cm PCB which was created to be removed and immediately replaced by a “real” video game.

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Dottori-kun is a version of the classic from 1979 Head-On but without sound or color and with a 256 x 192 pixel resolution, in which our goal is to drive our car through the labyrinth, touching all the points scattered along the way and avoiding contact with the enemy. The car direction is chosen with the stick and we can choose a high gear by pressing the action button. If we hit the “X”, it’s game over.

 

 

There are several levels which gradually increase the speed, number of enemies and difficulty level, becoming especially difficult from the third stage. In any case, the lack of a scoring system and no additional incentive to advance levels did not invite the user to take more than a few minutes with this soft. The game is perfectly emulated in MAME, with two versions: OLD (white background, black sprites) and NEW (black background, white sprites).

 

 

It is noteworthy that Chris Covell, known programmer and administrator of the website http://www.chrismcovell.com/ has managed to hack Dottori-kun NEW version, getting it to display eight colors on screen and significantly modifying the program code. Dottori-man Jr. (Chris Covell, 2016), is a big improvement from the original game. The player can roam more complex mazes and has three lives per game, making it far more interesting to play.

 

 

To run it, you need to save the patch in an EPROM and plug it into the original PCB, or patching the MAME rom, although in this case certain differences are known to exist, since the video frequency is not correctly emulated. You can find more information about this excellent work by Chris on his website.


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Title: ミ ニ ベ ー ダ – (Mini Vaders)

Production / Development: Taito

Japanese release: 1990

Hardware: Z-80 (4 MHz)

ROM size: 64 Kilobits

As in Dottori-kun’s case, this program lacks music, color, markers and title screen. The name is the one under it was presumably submitted to the Ministry of Industry of Japan.

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Mini Vaders is a peculiar variation on the legendary Space Invaders. Various alien formations moving in unison and much more quickly than in the original. Reaching the fourth stage is a utopia except for the most experienced in the saga. As can be guessed, the game requires only a two-way stick and an action button, confirming our statement at the beginning of the article: these boards do not serve to test the condition of the cabinet.

 

 


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Title: モ グ ラ デ ッ セ (Mogura Desse)

Production / Development: Konami

Japanese release: 1991

Hardware: Z-80 (3 MHz)

ROM size: 256 Kilobits

This test board created by Konami for its new range of universal cabinets Domy was a true advance over the SEGA and Taito test PCBs. In the same line of simplicity of the aforementioned programs, Mogura Desse is a “whack-a-mole” style game in which the traditional hammer and giant buttons are replaced by a crosshair moved by the stick, and a button to shoot. The game allows you to use three different buttons for the same shot, which makes sense from the point of view of testing the cab.  The action field consists of eight holes with emerging sunglasses-wearing moles. Of course, the objective is limited to hitting as many as possible, with a marker of success ratio.

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Although the PCB includes a 3 MHz Z-80 CPU instead of 4 MHz, the game is less crude than the previous one: 4 simultaneous colors from a palette of 32 and simple animations for the moles. Simple but sufficient. The board also includes an audio DAC that can play sound effects, although we will not get to hear more than two different ones. A peculiar video game that deserves a look.

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Title: バ タ リ ア ン (Battalion)

Production / Development: Namco

Japanese release: 1993

Hardware: Unknown

ROM size: Unknown

Clearly, this is the best in this genre of video games. Developed in 1993 (possibly with the launch of the Exceleena cabinet), Battalion is a high-end product compared with the other games.

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DSC_8674It’s like a primitive ZX Spectrum or Fujitsu FM-7 game, in that there are several colors, sounds, and even a rudimentary scroll and meritorious zoom effects. In addition, the game has several maps and a scoring system. A mini PCB that looks more like a program developed by Namco rookies. As anecdotal, there was a second version with JVS connection, which suggests that it was offered in Namco machines until at least 1998.


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Title: タ ー ゲ ッ ト パ ニ ッ ク (Target Panic)

Production / Development: Konami

Japanese release: 1996

Hardware: Z-80 (4 MHz)

ROM size: 256 Kilobits

This test PCB is the most modern of all, but this program presented by Konami for their Windy universal cabinets is the most forgettable among this kind of games.

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The game shows a crude field with eight targets which we have to shoot at by moving a crosshair with the stick and a single action button. There is no color, music or score system. The goal is to shoot down 50 targets; if we clear this objective, the word “extend” appears and we get ten more targets…anyway, the worst thing about Target Panic is that it takes about six minutes to load after starting the board, just as if a cassette tape was involved, and the rate at which we have to shoot at the targets is about three shots per minute…

 

 


More than one reader will wonder what the other companies that manufactured and marketed universal cabinets did (Capcom, Jaleco, SNK…). Like everything related to this stuff, the existing information is dispersed or directly nonexistent, but it is likely that the cabinets were sold with very old PCB video games. For example, we know that Konami mounted the game Mr. Goemon (1986) for quite some time. It’s possible that other game companies decided to make their own test PCBs, but today there is no information about this possibility.


This was one of the most demanding articles to write so far, in regards to the hours of documentation needed, and it would not have been possible without the existence of these sites:

  • Lunatic Obscurity, whose excellent article on Dottori-kun and Minivaders gave us the idea for this work.
  • G-Front, the blog of the legendary PCB store has excellent photos on testing these boards, which has served to illustrate part of the article.
  • And above all, Wizforest. His amazing research on these boards has made our job writing the article much easier.

Monográfico SUPER SCALER (XIX): ENFORCE

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Título:エンフォース (Enforce)

Producción/Desarrollo: Taito

Lanzamiento en Japón: marzo 1989 

Hardware: “Z-Board”

Tamaño de ROM: 45 Megabits

El grandísimo éxito que supuso Chase H.Q.  fue el acicate necesario para que Taito continuase explotando su potente placa tipo Z y las posibilidades de las técnicas de escalado y rotación de sprites.

Su nuevo trabajo dotado de estas técnicas ya no era de conducción -como sí lo eran los tres anteriores- sino un peculiar shooter con mirilla en primera persona protagonizado por un sofisticado tanque dotado de cañones de artillería articulados.

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En la demostración podemos ver una detallada radiografía del vehículo.

 

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Monográfico SUPER SCALER (XVI): CYBER TANK

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Título: サイバータンク (Cyber Tank)

Producción/Desarrollo: Coreland

Presentación en Japón: 1988 (no se distribuyó oficialmente)

Hardware: propietario

Tamaño de ROM: 32,75 Megabits

Hace ya muchas entregas, en el capítulo dedicado a WEC Le Mans 24, ya habíamos mencionado que el desarrollo había sido responsabilidad de Coreland Technology, pequeña empresa ligada desde sus inicios a SEGA que había apostado por la tecnología Super Scaler, famosa desde los tiempos de Hang-On o Space Harrier.

Black_Panther_FlyerPuesto que la recaudación cosechada por WEC no fue la esperada por Konami, el siguiente proyecto de Coreland dotado de esta tecnología ya no contó con el mecenazgo de la casa de la doble ola. Tras mas de dos años de desarrollo, en el que se intercaló el lanzamiento de un último título menor para KonamiBlack Panther- y la absorción de Technostar dentro de Coreland, se presentó en forma de test público la nueva superproducción de esta audaz empresa, bajo el nombre de Cyber Tank.

Como era norma entonces, los test públicos medían la aceptación del producto entre prensa, operadores y el público en general. No pocas recreativas se quedaron en el limbo a lo largo de los años por no haber alcanzado el nivel mínimo de aceptación esperado por los productores. Cyber Tank es uno de los mas célebres casos.  El más que probable fracaso de ese test (cuyo lugar y fecha exacta no hemos conseguido recabar) rompió el acuerdo de distribución para el juego que se había logrado con Taito, además de provocar que el videojuego no se llegara a producir y comercializar masivamente, cayendo todos los recursos y esfuerzo en saco roto.

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Las placas de testeo de SEGA, TAITO, NAMCO y KONAMI

English Version

El equivalente japonés a nuestro Ministerio de Industria, Energía y Turismo, tiene entre sus competencias todo lo relacionado con el suministro eléctrico y los distintas productos que requieren de forma total y parcial de dicha energía.

En los inicios de la industria del sector recreativo, las cabinas y placas de videojuegos operados a monedas habían escapado a la legislación, siempre por detrás de los distintos adelantos y tendencias.

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Monográfico Universal Cabinets (XXI): TAITO EGRET 29

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Nombre: Egret 29 (イーグレット29)

Fabricante: Taito

Año de Lanzamiento: 1993

Monitor: 29” (Nanao MS8-29)

Altura: 1580 mm. 

Anchura: 700 mm. 

Profundidad: 962 mm. 

Creada por Taito para sustituir a la veterana MT-8 de 28 pulgadas y a la vez para responder a la nueva generación de cabinas de 29” que comenzaban a aflorar en 1993, la Egret 29 era una cabina universal que ni dejaba ni deja indiferente a nadie.

Si en nuestro anterior episodio destacábamos la absoluta limpieza de líneas de las Astro City de SEGA, en este vigésimo capítulo nos enfrentamos ante el extremo opuesto: trazos tortuosos, figuras recargadas…un diseño que Taito definía en su publicidad como “mecánico” y que nosotros pensamos que se acerca mas bien al barroquismo, lo cual no debe entenderse necesariamente como algo peyorativo.

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Monográfico SUPER SCALER (XV): CHASE H.Q.

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Título: チェイスH.Q. (Chase H.Q.)

Producción/Desarrollo: Taito

Lanzamiento en Japón: noviembre 1988

Hardware: Taito Z System

Tamaño de ROM: 66,50 Megabits

A la tercera fue la vencida. Tras la tibia acogida y escasa repercusión de Full Throttle y Continental Circus, las anteriores producciones de Taito dotadas de tecnología de escalado de sprites, los creadores de Space Invaders demostraron ser inasequibles al desaliento con su nueva creación dentro del género de la conducción, el cual no precisa de presentación: nada menos que Chase H.Q.

Programado para la placa Z System –hardware estrenado en Continental Circus- el equipo encargado de su producción, con Hiroyuki Sakou al frente, demostró un dominio mucho mayor de la potente placa. Dicho equipo programó un año antes el mencionado Full Throttle, algo que no supone ninguna sorpresa dadas las múltiples semejanzas entre ambos títulos.

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Monográfico Universal Cabinets (XIII): TAITO CANARY

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Nombre: Canary (カナリー)

Fabricante: Taito

Año de Lanzamiento: 1991

Monitor: 25” (Toei TC-HV25 o Nanao MS8-25)

Altura: 1280 mm. 

Anchura: 660 mm. 

Profundidad: 805 mm. 

Cambio de tercio en Taito. Tras cinco años produciendo su prolífica gama “M” de cabinas universales, famosas por sus formas (casi tan anchas como altas) y por su colorido, en 1991 se suman por fin a la tendencia de diseño iniciada por la City de SEGA y pulida en modelos como Namco Consolette o SNK Candy.

Con este nuevo modelo, Taito ofrecía la novedosa posibilidad ya no sólo de elegir entre distintos colores u extras opcionales, si no que incluso se podía encargar sin sobreprecio con distintos paneles de control o de altavoces, así como con distinta marca de monitor. El único requisito para acceder a este servicio de personalización sin sobreprecio era hacer el pedido con un mínimo de unidades.

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¿Azul y cuadrado…
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…o verde y cilindrico?

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Monográfico Universal Cabinets (IX): TAITO MM-5

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Nombre: MM-5

Fabricante: Taito

Año de Lanzamiento: 1990

Monitor: 25” (posiblemente Toei TC-RM25)

Altura: 1000 mm. 

Anchura: 740 mm. 

Profundidad: 945 mm. 

Aunque la ausencia de información y material gráfico estuvo a punto de echar por la borda la posibilidad de incluirlas en nuestro monográfico, las peculiaridades de la que llamaremos Serie M de Taito, sumado a su marchamo de primeras cabinas universales de la casa creadora de Space Invaders o Bubble Bobble, nos ha obligado a dedicarles un capítulo. Eso si, modificando sensiblemente la estructura del mismo por los mencionados condicionantes. Pondremos el foco principalmente en el modelo MM-5, el último de la gama, pero sin olvidarnos del resto de modelos.

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Monográfico SUPER SCALER (XI): CONTINENTAL CIRCUS

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Título: コンチネンタルサーカス (Continental Circus)

Producción/Desarrollo: Taito

Lanzamiento en Japón: marzo 1988

Hardware: Taito Z System

Tamaño de ROM: 45 Megabits

Tras el mediocre resultado cosechado unos meses antes por el primer trabajo de Taito dotado de la técnica scaling, el ya analizado Full Throttle, la gigante japonesa volvía a intentarlo con un nuevo juego de conducción programado con el claro objetivo de responder a SEGA y Namco.

En esta ocasión, se decidía aprovechar la enorme popularidad que tenía en ese momento la Fórmula 1 en muchos otros países para tomarla como marco de una producción que, sobre el papel, presentaba diversos alicientes.

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El monoplaza que pilotamos se parece sospechosamente al de Satoru Nakajima, el piloto japonés del momento.

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Monográfico SUPER SCALER (VIII): FULL THROTTLE / TOP SPEED

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Título: フルスロットル (Full Throttle)

Título Occidental: Top Speed

Producción/Desarrollo: Taito

Lanzamiento en Japón: octubre 1987

Hardware: Propietario (Top Speed Board)

Tamaño de ROM: 26 Megabits

Dos años después de que SEGA, con sus Hang-On y Space Harrier, demostrasen que la tecnología del momento ya permitía crear mundos capaces de generar sensaciones de tridimensionalidad sin comprometer por ello el dinamismo exigible a un videojuego recreativo, por fin las otras gigantes del sector comenzaban a responder al reto.

Taito, decana del sector en Japón y responsable del fenómeno Space Invaders, era conocida a nivel mundial por sus videojuegos de apariencia sencilla, pero rebosantes de carisma y adicción. En 1987 atravesaba uno de los momentos mas dulces de su larga historia, ya que en menos de doce meses había encadenado tres éxitos de la talla de Bubble Bobble, Darius y Arkanoid. Su privilegiada posición en el sector hacía que fuese predecible -y hasta esperado- el lanzamiento de una máquina que estuviese a la altura de dos de las sensaciones de la temporada anterior: Out Run y WEC Le Mans 24.

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