Monográfico SUPER SCALER (XL): STEEL GUNNER

 

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Título: スティールガンナー (Steel Gunner)

Producción/Desarrollo: Namco

Lanzamiento en Japón: marzo 1991

Hardware: Namco System II

Tamaño de ROM: 164,75 Megabits

De entre las muchas obras que rondarían por la cabeza de cualquier aficionado al videojuego, en un hipotético ejercicio de recapitulación del legado de la hoy denominada Bandai Namco, dos de las primeras en surgir serían Point Blank (Gun Bullet en Japón) y Time Crisis; dos sagas de juegos de disparo con pistola de luz que desde su primera aparición en los salones recreativos (en 1994 y 1995 respectivamente) situaron a Namco como líder de ese género, pese a su hasta entonces escasa tradición en juegos de pistola. De hecho, el título que hoy nos ocupa resulta ser su primer videojuego de este tipo, si bien existieron antecedentes dentro del particular nicho de los juegos electromecánicos, con Shoot Away (1977) y Golly! Ghost! (1990).

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Recorte del folleto original, donde se puede ver el mueble original.

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El Mundo de las Miniaturas ARCADE

La relación entre dos aficiones tan poco emparentadas sobre el papel como son el coleccionismo de miniaturas y los videojuegos, han cobrado un nuevo significado a raiz de la comercialización de la gama Classic Mini de Nintendo. No entraremos a analizar en detalle dicho fenómeno, ya que existen cientos de artículos en diferentes medios que tratan sobre el tema, pero sí que queremos señalar la astucia comercial demostrada -una vez más- por esta histórica empresa japonesa.

comparison_10El poder disponer de unas réplicas a escala 1/4 de fidelidad notable, que además permiten poder ser conectadas a un televisor moderno para poder jugar a una selección del catálogo de las consolas reproducidas, está seduciendo a una mayoría de consumidores, afines en su mayoría a lo que hoy se viene a denominar como retro. Si a ello le sumamos el músculo comercial de Nintendo y el cada vez más presente factor especulativo, tenemos unos aparatos con unas cifras de venta a nivel mundial que rondan los tres millones de unidades (en el momento en que se escriben estas líneas) y la aparición de otras replicas operativas en miniatura como las Pasocom Mini MZ-80C de HALThe C64 Mini de Retro Games o, ya con un nivel de calidad muy inferior la Mega Drive/Genesis Mini de ATGames.

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Monográfico X68000 (II): SUPER XEVIOUS

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Título: スーパーゼビウス  (Super Xevious)

Producción/Desarrollo: Dempa Shinbunsha (Micomsoft)

Fecha de Lanzamiento: junio de 1987 

Vídeo: 31 KHz

Disquetes: 1

Si Gradius -el primer protagonista de esta serie-, revolucionó en su versión arcade el género de los matamarcianos (hoy mal llamados shmups) de perspectiva lateral, este segundo juego para X68000 -y primero ajeno a Sharp-, puede considerarse como el juego que inauguró la era moderna de este género. Xevious, no sólo trajo una enorme cantidad de detalles inéditos hasta entonces en los arcades de este tipo, además cosechó un éxito sin precedentes a nivel mundial; pero sobre todo en Japón, donde en el trienio de 1983 a 1985 se vivió una fiebre Xevious sólo comparable a la vivida con Space Invaders cinco años antes.

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El logo amarillo permanecía fijo hasta que se insertaba una moneda. Ello provocó que muchos monitores acabasen quemados en esa zona, quedando la sombra del logo permanentemente.

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Monográfico SUPER SCALER (XXX): FINAL LAP 2

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Título: ファイナルラップ (Final Lap 2)

Producción/Desarrollo: Namco

Lanzamiento en Japón: agosto 1990

Hardware: Namco System II

Tamaño de ROM: 67,25 Megabits

Para que el título que hoy nos ocupa pueda ser valorado con justicia, hay que especificar que, aunque la denominación Final Lap 2 invite a pensar en una secuela con todas las letras de la exitosa recreativa multijugador de Namco, en la práctica estamos ante un kit de actualización de aquella. Una ampliación surgida casi tres años después, toda una eternidad en los años dorados del videojuego recreativo.

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Aunque también se comercializó con nuevas cabinas, la mayoría de unidades de Final Lap 2 eran actualizaciones sobre la primera versión de 1987. En la foto, configuración actual del salón K1 Stadium de Osaka, lugar donde se siguen celebrando campeonatos de este juego.

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Monográfico SUPER SCALER (XXIII): FOURTRAX

 

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Título: フォートラックス (Four Trax)

Producción/Desarrollo: Namco

Lanzamiento en Japón: noviembre 1989 

Hardware: Namco System II

Tamaño de ROM: 58,25 Megabits

Tras el éxito de recaudación que supuso Final Lap para Namco, no sorprende lo mas mínimo que tomasen la estructura básica de aquel para nuevos arcades de conducción. Lo que sí sorprende es la elección de la disciplina elegida para esta evolución; mientras que lo más lógico hubiese sido decantarse por motocicletas de carretera o de cross, el equipo de programación se decantó por una entonces reciente modalidad: las motos de cuatro ruedas tipo quad.

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Monográfico Universal Cabinets (Epílogo)

A lo largo de 33 capítulos hemos enumerado, descrito y analizado todas las cabinas universales japonesas de las que existe un mínimo de documentación. Un trabajo fruto de muchos meses de estudio y mas de dos décadas de fascinación por un tipo de máquina recreativa desconocido en todo el continente europeo en general y España en particular.

Nuestro objetivo al comenzar el proyecto no era otro que dar a conocer un poco mas  una vertiente del videojuego de la que existía muy poca información en las redes y menos aún en español. Poco a poco, el conocimiento sobre estas máquinas va aumentando gracias sobre todo a la gran labor de webs como Hard Candy o Arcade Otaku, así como a la existencia de particulares y empresas de Francia, Holanda o Reino Unido que han comenzado a importar este tipo de producto desde Japón. La creciente popularidad de las hoy denominadas como candys queda de manifiesto por la creciente demanda y consiguiente escalada de los precios.

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SUPER SCALER Monograph (Introduction)

The search for representing three-dimensional universes has been an obsession of designers and programmers from almost the beginning of video game history. The need to provide spatial depth to simulate, for example, driving or riding any kind of artifact, predated for many years the availability of the necessary technical tools.

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Monográfico Universal Cabinets (XXXII): NAMCO CYBER LEAD

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Nombre: Cyber Lead (サイバーリード)

Fabricante: Namco

Año de Lanzamiento: 1998

Monitor: 29”- 15/ 24 KHz (Toei TC-L292 o Nanao MS9-29)

Altura: 1480 mm.

Anchura: 760 mm.

Profundidad: 970 mm.

Nos situamos ya en 1998, tiempos de cambio en el sector del videojuego arcade. La asociación JAMMA presentaba el nuevo estándar de conexión JVS, el uso de gráficos poligonales generalizaba a ojos vista y la perspectiva de nuevo y potente hardware estaba ya en la vista de todos los aficionados.

Namco, una de las gigantes que mejor supo adaptarse a los cambios que se estaban viviendo, presentó en esas fechas su nueva cabina universal Cyber Lead, pensada para servir de marco a los nueva generación videojuegos de control tradicional y diseñada con ciertos detalles innovadores que la separaban de ser un clon mas de la Astro City de SEGA, como veremos a continuación.

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Arcade Test PCBs (English version)

The Japanese Ministry of Industry is the competent institution regarding everything related to the electricity supply and the various products that require electric energy completely or partially.

In the early days of the arcade industry, cabinets and coin operated video games had escaped the law, always behind the new developments, but at some time (perhaps the first months of 1990) the Ministry of Industry of Japan included this kind of machines in the Denki Yoohin Anzenhou (電気用品安全法), known by the acronym P.S.E. within a specifically created category: “Electrical Device Safety Law.” In this section, they considered video game machines as a set consisting of a printed circuit board (the game), the cabinet that protected it, the monitor and any other components needed for operation.

City5The recent universal cabinet concept, designed to run any application created under the JAMMA standard, was very affected by the publication of this change in legislation, because early universal cabinets like Sega City or Namco Consolette were sold without an integrated video game. They were designed to allow for the free choice of any PCB, as well as the ability to change and install it. But the new law did not contemplate that possibility: a cab sold without a game entered directly into the category of “Unfinished Electronic Product”, which is forbidden by law.

With this new handicap in mind, the industry giants put all their creative capacity in place to tackle the problem. The result of that effort certainly deserves its little place in the history of arcade games: video games from the early 90s with technology of the 70s.

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Aero City was the first universal cabinet with a “test PCB”

Popularly known as “Test PCBs”, they were products with the lowest possible use of resources, in order to address the setback of the new legislation. Video games without sound, without commercial interest and in some cases, without color or playability that did not even serve to test the hardware. We will briefly talk about the best known titles in this category. Mini JAMMA PCBs created by SEGA, Taito, Namco and Konami, totally unknown even in Japan itself.


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Title: ド ッ ト リ 君 (Dottori-kun)

Production / Development: SEGA

Japanese release: 1990

Hardware: Z-80 (4 MHz)

ROM size: 128 Kilobits

The first and best known of these programs. Included as a “gift” on the SEGA Universal Cabinets (Aero City first, Astro City and Blast City later), it’s a tiny 10 cm x 10 cm PCB which was created to be removed and immediately replaced by a “real” video game.

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Dottori-kun is a version of the classic from 1979 Head-On but without sound or color and with a 256 x 192 pixel resolution, in which our goal is to drive our car through the labyrinth, touching all the points scattered along the way and avoiding contact with the enemy. The car direction is chosen with the stick and we can choose a high gear by pressing the action button. If we hit the “X”, it’s game over.

 

 

There are several levels which gradually increase the speed, number of enemies and difficulty level, becoming especially difficult from the third stage. In any case, the lack of a scoring system and no additional incentive to advance levels did not invite the user to take more than a few minutes with this soft. The game is perfectly emulated in MAME, with two versions: OLD (white background, black sprites) and NEW (black background, white sprites).

 

 

It is noteworthy that Chris Covell, known programmer and administrator of the website http://www.chrismcovell.com/ has managed to hack Dottori-kun NEW version, getting it to display eight colors on screen and significantly modifying the program code. Dottori-man Jr. (Chris Covell, 2016), is a big improvement from the original game. The player can roam more complex mazes and has three lives per game, making it far more interesting to play.

 

 

To run it, you need to save the patch in an EPROM and plug it into the original PCB, or patching the MAME rom, although in this case certain differences are known to exist, since the video frequency is not correctly emulated. You can find more information about this excellent work by Chris on his website.


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Title: ミ ニ ベ ー ダ – (Mini Vaders)

Production / Development: Taito

Japanese release: 1990

Hardware: Z-80 (4 MHz)

ROM size: 64 Kilobits

As in Dottori-kun’s case, this program lacks music, color, markers and title screen. The name is the one under it was presumably submitted to the Ministry of Industry of Japan.

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Mini Vaders is a peculiar variation on the legendary Space Invaders. Various alien formations moving in unison and much more quickly than in the original. Reaching the fourth stage is a utopia except for the most experienced in the saga. As can be guessed, the game requires only a two-way stick and an action button, confirming our statement at the beginning of the article: these boards do not serve to test the condition of the cabinet.

 

 


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Title: モ グ ラ デ ッ セ (Mogura Desse)

Production / Development: Konami

Japanese release: 1991

Hardware: Z-80 (3 MHz)

ROM size: 256 Kilobits

This test board created by Konami for its new range of universal cabinets Domy was a true advance over the SEGA and Taito test PCBs. In the same line of simplicity of the aforementioned programs, Mogura Desse is a “whack-a-mole” style game in which the traditional hammer and giant buttons are replaced by a crosshair moved by the stick, and a button to shoot. The game allows you to use three different buttons for the same shot, which makes sense from the point of view of testing the cab.  The action field consists of eight holes with emerging sunglasses-wearing moles. Of course, the objective is limited to hitting as many as possible, with a marker of success ratio.

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Although the PCB includes a 3 MHz Z-80 CPU instead of 4 MHz, the game is less crude than the previous one: 4 simultaneous colors from a palette of 32 and simple animations for the moles. Simple but sufficient. The board also includes an audio DAC that can play sound effects, although we will not get to hear more than two different ones. A peculiar video game that deserves a look.

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Title: バ タ リ ア ン (Battalion)

Production / Development: Namco

Japanese release: 1993

Hardware: Unknown

ROM size: Unknown

Clearly, this is the best in this genre of video games. Developed in 1993 (possibly with the launch of the Exceleena cabinet), Battalion is a high-end product compared with the other games.

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DSC_8674It’s like a primitive ZX Spectrum or Fujitsu FM-7 game, in that there are several colors, sounds, and even a rudimentary scroll and meritorious zoom effects. In addition, the game has several maps and a scoring system. A mini PCB that looks more like a program developed by Namco rookies. As anecdotal, there was a second version with JVS connection, which suggests that it was offered in Namco machines until at least 1998.


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Title: タ ー ゲ ッ ト パ ニ ッ ク (Target Panic)

Production / Development: Konami

Japanese release: 1996

Hardware: Z-80 (4 MHz)

ROM size: 256 Kilobits

This test PCB is the most modern of all, but this program presented by Konami for their Windy universal cabinets is the most forgettable among this kind of games.

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The game shows a crude field with eight targets which we have to shoot at by moving a crosshair with the stick and a single action button. There is no color, music or score system. The goal is to shoot down 50 targets; if we clear this objective, the word “extend” appears and we get ten more targets…anyway, the worst thing about Target Panic is that it takes about six minutes to load after starting the board, just as if a cassette tape was involved, and the rate at which we have to shoot at the targets is about three shots per minute…

 

 


More than one reader will wonder what the other companies that manufactured and marketed universal cabinets did (Capcom, Jaleco, SNK…). Like everything related to this stuff, the existing information is dispersed or directly nonexistent, but it is likely that the cabinets were sold with very old PCB video games. For example, we know that Konami mounted the game Mr. Goemon (1986) for quite some time. It’s possible that other game companies decided to make their own test PCBs, but today there is no information about this possibility.


This was one of the most demanding articles to write so far, in regards to the hours of documentation needed, and it would not have been possible without the existence of these sites:

  • Lunatic Obscurity, whose excellent article on Dottori-kun and Minivaders gave us the idea for this work.
  • G-Front, the blog of the legendary PCB store has excellent photos on testing these boards, which has served to illustrate part of the article.
  • And above all, Wizforest. His amazing research on these boards has made our job writing the article much easier.

Monográfico Universal Cabinets (XXIV): NAMCO EXCELEENA

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NombreExceleena (エクセリーナ)

Fabricante: NAMCO

Año de Lanzamiento: 1994

Monitor: 29”- 15/ 24 KHz (Nanao MS8-29)

Altura: 1473 mm.

Anchura: 940 mm.

Profundidad: 978 mm.

Para los que escribimos esto, el diseño de esta Exceleena pasa por ser el mas extravagante y estrambótico de todos los modelos de cabina universal cubiertos en esta serie de artículos.

gwg-cabSustituto directo del modelo Excel, un mueble caracterizado por un diseño discreto y hasta anodino, para su sustitución se tomó un camino diametralmente opuesto. Los diseñadores dejaron volar su imaginación, olvidándose por el camino de la máxima que dice que “La forma sigue a la función” y dando rienda suelta a sus mas rocambolescas ideas.

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