Monográfico MSX: Historia (II)

Como adelantamos en el primer capítulo, la situación del sector de la informática personal en los primeros años de la década de 1980, hacía que la simple proyección de un estándar de ordenadores compatibles resultara una misión de lo más compleja. En el caso de lo que a la postre fue la norma MSX, buena parte del peso en el establecimiento de sus bases (arquitectura, especificaciones técnicas, negociaciones con fabricantes y desarrolladores…) recayó en ASCII CorporationMicrosoft Japan, ambas presididas por un mismo hombre: Kazuhiko Nishi, cuyo nombre va ligado casi desde el minuto uno a la popularización de la informática en Japón.

ascii
Logotipo de ASCII Corporation durante los años de vigencia del estándar MSX.

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Portada del recopilatorio de los cuatro primeros números de la revista I/O (1977)

Antes de coger la batuta del estándar MSX, Nishi aparece en 1976 como uno de los editores de la primera revista mensual sobre informática personal de Japón: I/O. No muchos meses después, fundó la editorial ASCII y la revista del mismo nombre, simultaneando su publicación con labores consultivas, formando parte de los equipos responsables del desarrollo de algunos de los primeros ordenadores personales cien por cien Made in Japan, como los NEC PC-8001, OKI if800 o Hitachi Basic Master Mk.3 o Epson HC-20, entre otros. Una época en la que pudo conocer a muchos nombres clave de la informática mundial, como el hoy conocidísimo Bill Gates, con el que entabló una entonces fuerte amistad, haciéndose acreedor de su confianza. En 1979, ya era Vicepresidente de Microsoft y su máximo responsable en Asia, encargándose principalmente de promocionar el intérprete Microsoft Basic en Japón.

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Inicio del Microsoft Basic para el primer PC-8001 de NEC.

Desde esa privilegiada posición, Nishi pudo conocer de primerísima mano todos los factores que desencadenaron la guerra del ordenador personal en Japón; tiempos en los que las tiendas estaban desbordadas por un incontable número de máquinas de diversas gamas y modelos, todos incompatibles entre sí. Una situación para la que no resultaba aventurado pronosticar una crisis por saturación del mercado. Tampoco había que ser adivino para vaticinar la solución: establecer unas pautas que permitiesen ejecutar una misma aplicación en ordenadores de marcas y modelos diferentes. Un remedio obvio que, sin embargo, no se había conseguido hasta entonces.

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Imagen publicitaria del Sord M5, una de las principales fuentes de inspiración para la génesis del proyecto MSX.

Tras el estudio de dicha problemática, Nishi se centró en establecer una base que permitiese  la comercialización a nivel global de una línea de ordenadores para el hogar o la pequeña empresa; máquinas económicas y de fácil utilización, pero con la suficiente capacidad como para poder ejecutar aplicaciones ofimáticas o videojuegos. Para ello, se tomaron ideas y retazos de aquí y de allá, pero la arquitectura básica se basó, indiscutiblemente, en la de dos microordenadores de entonces reciente concepción y similar filosofía a la buscada en el proyecto: la línea M5 de Sord / Takara y, sobre todo,  los SV-318 / SV-328 de la estadounidense Spectravideo.

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Publicidad de los SV-318 y SV-328 de Spectravideo para Reino Unido

ESPECIFICACIONES MSX 

CPU

  • Zilog Z80A (o compatible) 8 bits @ 3.579545 MHz

MEMORIA

  • RAM: 16, 32 o 64 KB, según el modelo (8 KB en el Casio PV-7)
  • VRAM: 16 KB
  • ROM: Mínimo 32 KB para BIOS y MSX BASIC.

VIDEO

  • VDP Texas Instruments TMS9918, TMS9928 (RGB) o TMS9929 (PAL)
  • Resolución de pantalla para gráficos: 256 × 192 píxeles (en modo Screen 2) o 64 x 32 (modo Screen 3), con hasta 16 colores simultáneos.
  • Frecuencia horizontal de 15 KHz, y vertical de 59,922738 Hz (NTSC) / 50,158969 Hz (PAL)
  • Modos de texto de 40 x 24 (Screen 0) o de 32 x 24 (Screen 1)
  • Hasta 32 sprites monocromos (4 sprites por scanline)

SONIDO

  • Programable Sound Generator (PSG) de 3 canales (General Instruments AY-3-8910 o Yamaha YM2149)

CONEXIONES o INTERFACES

  • Data Recorder (casi siempre DIN de 8 pines)
  • Impresora (Centronics de 14 pines)
  • Periféricos de control (DE-9 de 9 pines)
  • Slot de expansión (casi siempre de 50 pines)

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SC-3000 de Sega, otro ordenador con la misma arquitectura que los MSX, si bien no compatible.

Definidas ya las especificaciones, era el momento de iniciar las negociaciones con los fabricantes. Tarea ardua, dado el obstáculo que suponía poner de acuerdo a los principales actores de la electrónica de consumo y la informática, muchos de las cuales ya comercializaban ordenadores de igual o similar posicionamiento comercial. Hacerles ver la conveniencia de apostar por un modelo externo, en vez de por su propio producto no era cuestión sencilla, sino más bien todo lo contrario.

Aunque no existe -o no conocemos- un registro en detalle de ese proceso de negociación, imaginamos que el continuo feedback que mantenía Nishi con algunas de las grandes del sector, en su posición de presidente de Microsoft JapanASCII Corporation, fue clave para que comenzaran a llegar los acuerdos. Sea como fuere, el 27 de junio de 1983 se formalizó oficialmente la norma MSX, cuyo acuerdo fue firmado por un grupo formado mayoritariamente por empresas japonesas, tras once días de negociaciones, dimes y diretes.

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Masao Morita (Sony), Kazuhiko Nishi y Bill Gates, en 1983 (Fotografía gentileza de: nishi.org/)

EMPRESAS ADHERIDAS AL ACUERDO MSX

ASCII *Impulsora del estándar. No fabricó ordenadores, pero sí perifericos.

MICROSOFT *Socia de Ascii. Diseñadora del dialecto MSX Basic. 

CANON

FUJITSU *Bajo las marcas Fujitsu y General.

HITACHI

KYOCERA *Bajo las marcas Yashica o Philips (exportación)

MATSUSHITA *Bajo las marcas National y Panasonic.

MITSUBISHI ELECTRIC

NEC *Firmó el acuerdo, pero no participó con ningún producto.

YAMAHA

VICTOR COMPANY OF JAPAN *Bajo las marcas Victor y JVC (exportación)

PHILIPS (Holanda)

PIONEER

SANYO

SHARP *Firmó el acuerdo, pero sólo participó en la fabricación de componentes.

SONY

SPECTRAVIDEO (Estados Unidos)

TOSHIBA

MITSUMI *Firmó el acuerdo, pero sólo participó en la fabricación para otras marcas.

TELEMATICA (Argentina) *Bajo la marca Talent.

GRADIENTE (Brasil) 

SHARP DO BRASIL (Brasil) *Empresa ajena a Sharp Japón.

GOLDSTAR (Corea del Sur)

DAEWOO (Corea del Sur) *Exportación bajo múltiples marcas.

SAMSUNG (Corea del Sur) *Exportación bajo la marca Fenner.

No obstante y, pese a lo que hacen entender muchas fuentes, los primeros ordenadores MSX no llegaron de inmediato. No fue hasta el 21 de octubre de 1983, casi cuatro meses del anuncio oficial, cuando se puso a la venta en Japón el primer ordenador personal bajo el sello de la norma MSX: el ML-8000 de Mitsubishi Electric. Un lapso de tiempo considerable en el contexto de la electrónica en el Japón de la época, donde las novedades surgían a un ritmo frenético. Entre el hardware surgido en esos cuatro meses, es obligado destacar la Family Computer de Nintendo. Sobre el papel, una simple consola de videojuegos, pero como ya sabrán nuestros lectores, resultó ser el rival más directo que llegaron a tener los MSX en Japón, al menos desde la perspectiva del usuario de videojuegos.

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Anuncio del Mitsubishi ML-8000. Para el personaje de la campaña publicitaria se contrató a Chewie Newgett, cuyos personajes estaban de moda en aquella época.

En el próximo capítulo de esta serie, revisaremos los primeros diseños MSX del resto de casas comerciales involucradas en el estándar -incluyendo los modelos más peculiares y exóticos-, así como las obras lúdicas de las empresas de software adheridas al proyecto desde el inicio, o la situación comercial del estándar con respecto a otras plataformas rivales, entre ellas algunas de las casas firmantes del acuerdo -léase NEC, Sharp o Fujitsu

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Programadores de ASCII trabajando con prototipos MSX de desarrollo (Foto: MSX Magazine Nº 0, 1983)

3 comentarios en “Monográfico MSX: Historia (II)

    1. ¡Muchas gracias por el comentario!
      El objetivo que nos hemos planteado es aportar datos e información de interés para la escena MSX en español.
      Pese a la enorme cantidad de documentación que hay en nuestro idioma, creemos que quedan temas en los que todavía se puede profundizar mas, sobre todo en lo relativo a la situación del estándar en su país de origen.
      Esperamos poder seguir contando con vuestro visto bueno en los próximos capítulos. ¡Un saludo!

  1. Sergiomode

    Es muy interesante ver como se gestó algo que hoy día parece lógico: la normalización de software para cualquier ordenador.
    Bill Gates metiendo ya la nariz para gestar su imperio actual.

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