Monográfico X68000: Historia (II)

Aunque a partir del próximo artículo prometemos centrarnos definitivamente en el sistema protagonista de estos monográficos, creemos necesario dedicar unas cuantas líneas al resto de sistemas informáticos y de videojuegos de Sharp ya que, aunque es natural que el aficionado medio relacione inmediatamente los X68000 con la multinacional japonesa, no nos parece justo enterrar en el olvido a los anteriores ordenadores de la casa, muchos de ellos a la vanguardia del entonces incipiente mercado de la informática, ni tampoco a los diferentes frutos de los acuerdos de colaboración con Nintendo o NEC HE.

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Aunque no aparezca, la CPU de la Game Boy original era obra de Sharp; otro de los frutos de la colaboración con Nintendo.

Como ya dejamos entrever en el anterior capítulo, Sharp fue una de las principales abanderadas del impresionante despegue de la tecnología japonesa. Desde la finalización de la Segunda Guerra Mundial hasta prácticamente nuestros días ha estado siempre a la vanguardia en casi todas las ramas del electrodoméstico o la electrónica; como no podía ser de otra manera, también en los albores de la computación o informática de uso civil.

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WD-3000 (1979) Uno de los primeros procesadores de texto diseñado para ideogramas tipo kanji. El texto se introducía mediante panel táctil y stylus.
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Sharp EL-805  (1973)

Desde principios de la década de 1960, Sharp se sitúo a la vanguardia del incipiente sector de las máquinas de calcular electrónicas, con hitos como la primera calculadora totalmente transistorizada, la primera fabricada únicamente con circuitos integrados o, como evolución quizás mas importante, la primera calculadora de bolsillo con pantalla de cristal líquido, origen del posterior boom de las calculadoras compactas.

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PC-1200, primer Pocket Computer de Sharp.

Ya a mediados de la década de 1970, la casa japonesa jugó también un papel protagonista en la introducción, desarrollo y popularización de la informática en Japón y otros países de su entorno, siendo pionera en campos como el de los procesadores de texto dedicados a la lengua nipona, ordenadores de bolsillo o pocket computers, calculadoras programables y, por supuesto, algunos de los primeros ordenadores personales orientados al hogar o la pequeña oficina. Es este último tipo de producto en el que vamos a detenernos y profundizar a continuación.


Sharp MZ

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MK-40K. Uno de los primeros ordenadores en kit de montaje (conocidos en Japón como Micom Kit). El procesador era un Fujitsu MB-8843 de 4 bits

Bajo la denominación MZ se esconde la primera línea completa de ordenadores personales de Sharp. Una gama heterogénea y de difícil catalogación, iniciada por el kit de montaje MZ-40K de 1978 y que incluye desde sencillos modelos de 8 bits todo-en-uno, hasta sofisticados equipos para empresa con arquitectura Intel 80286 o 386.

Ya que en un artículo de introducción como este no procede incluir una lista desglosada con todos los modelos, puesto que el enorme número de variantes lanzadas en los diez años de vida de esta línea de ordenadores harían la lectura muy pesada, y a la espera de un futuro dossier dedicado a estos sistemas, nos limitaremos a clasificarla gama de forma somera, emplazando a aquellos interesados en profundizar en la serie MZ a visitar la web sharpmz.org o la entrada de la Wikipedia en inglés, donde encontraran dos excelentes fuentes de documentación.


Los modelos lanzados en los primeros años del formato son, como por otra parte es lógico, los mas sencillos y limitados. Los denominados MZ-80 K/C/A tienen en común el particular diseño todo en uno (monitor, teclado y pletina de cassette incorporadas), el procesador Zilog Z-80 a 2 Mhz o la carencia de soporte para sprites o sonido. La memoria RAM oscila entre 20 y 48 Kb. A destacar que algunos de los modelos de la primera generación  requerían montaje.

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Algunos de los primeros modelos fueron distribuidos en Europa (España incluída)
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MZ-700 (1982)

Desde 1981 a 1987, existió una gama intermedia de modelos con mayor prestación general (MZ-80B, 700, 1200, 1500, 2000, 2200) y que son los que mas pueden interesar al aficionado al videojuego, puesto que ya incluían modos de vídeo de 200 o 400 líneas, soporte para generación de sprites y, en el caso de los modelos mas avanzados, chip PSG de sonido. como tope de esta gama estaban  los MZ-2500 Super MZ (1985), que pasan por ser unos de los ordenadores de 8 bits mas potentes jamás fabricados:

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Super MZ (1985) El frontal lo ocupaba integramente la pletina y las disketeras.

Procesador Z-80 a 6 Mhz., modos de vídeo de 200 y 400 líneas con 256 colores, generación de scroll por hardware o chip de sonido FM YM2203. Aunque incorporaban disqueteras de 3.5” como soporte, casi todos los Super MZ mantenían también la platina de cassettes con la finalidad de ofrecer retrocompabilidad con el software de los anteriores modelos. Sus capacidades para videojuegos superaban claramente a las de sistemas como MSX2, PC-88 o Famicom, pero su escasa popularidad provocó que se quedase muy desaprovechadas; el escaso software lúdico específico se limita a conversiones de títulos procedentes de otros sistemas.

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MZ-2861 (1987) El último MZ puro y quizás el más interesante. A las prestaciones de los Super MZ había que añadir un procesador 286 que le permitía ejecutar MS-DOS o emular los NEC PC-9801 de la época.

Dejamos para el final las series profesionales MZ-3500/5500/6500/8000. Potentes -y caros- modelos totalmente incompatibles con el resto de la gama MZ, dotados en casi todos los casos de procesadores Intel de 16 bits (8086 u 80286/386), ingentes cantidades de RAM y hasta dos disqueteras. Las últimas evoluciones eran básicamente equipos compatibles IBM PC/AT; del resto de la línea Sharp MZ sólo conservaban el nombre.


Sharp X1

En noviembre de 1982, Sharp lanzaba una segunda línea de ordenadores. A diferencia de lo señalado con los MZ, la nueva gama X1 se estructuró de una forma mucho mas racional y lógica, por lo que la principal dificultad a la hora de resumir su evolución ya no está en clasificar sus modelos, si no en razonar los argumentos de ofrecer dos líneas de producto tan parecidas sobre el papel.

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X1 (1982) La posibilidad de elegir varios colores fueron clave en el éxito del sistema. Obsérvese la pulcritud del diseño.

x1fSimplificando, podemos señalar a los X1 como una suerte de ordenadores domésticos multimedia (aunque el concepto todavía no existiese en 1982 como tal), mientras que los MZ se acercaban mas al concepto tradicional de computadora. Ambas máquinas comparten múltiples características como el procesador Z80, los modos de vídeo o la ausencia de intérprete Basic en BIOS, pero también se aprecian múltiples diferencias de enfoque. Sólo hay que revisar algunas de las fotografías que ilustran el texto para constatar el cuidado que se puso en el diseño, señal inequívoca de que se buscaba un producto que entrase por los ojos y encajase en cualquier estancia de los hogares japoneses de la época. No en vano, fueron proyectados por la división de televisores de Sharp, no por la de informática.

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X1G (1986), orientado a la edición de video y a los videojuegos.

Su posicionamiento como combinación de ordenador y televisor fue explotado desde el minuto uno: a las funciones habituales en los televisores mas avanzados de la época (ejecutables incluso con el ordenador apagado), se sumaba la capacidad de superposición de caracteres o de gráficos generados por la CPU, algo inhabitual hasta bastantes años después. Por otro lado, su uso como máquina de videojuegos se tuvo presente desde la primera fase del proyecto, por lo que los programadores contaban con muchas mas herramientas para lograr buenos resultados.

Los X1 se dividen en tres categorías, correspondientes a la serie original y las dos evoluciones ulteriores:

-X1 / C / D / Cs / Ck / F / G / Twin (1982-1987)

En el momento de su lanzamiento en 1982, se encontraban entre los ordenadores domésticos mas avanzados y con mejor relación calidad-precio del mercado: procesador Zilog Z-80 a 4 Mhz, 64 Kb. de memoria RAM y 48 Kb de V-RAM para gráficos. Modos de vídeo de 320×200 y 640×200 a 8 colores y audio gestionado por PSG de 3 canales. Como dispositivo de almacenamiento se empleaba pletina de cassette integrada, salvo en los modelos X1D (disquetera de 3”) y el X1F (disquetera de 5.25”). Por lo demás las diferencias entre las múltiples versiones existentes eran cosméticas y menores.

El último modelo de esta primera serie es quizás el mas interesante. Presentado con motivo de 5º aniversario del ordenador, el X1 Twin es un hibrido entre X1 con disquetera de 5.25” y PC Engine, la consola que acaba de comercializar NEC HE. A través de un botón se podía cambiar inmediatamente entre los dos formatos, pero la única interacción entre ambos se limitaba a la posibilidad de superponer ambas pantallas. Aunque no salió a un precio demasiado alto (99.800 Yen) su difusión fue escasa; la época de los X1 ya había pasado.

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Sharp X1 Twin (1987) El diseño era de excepción, como en el resto de la serie.

Tras los estándares PC-8801 y MSX, estos fueron los ordenadores japoneses de 8 bits con mayor apoyo por parte de las casas de software, por ende también en lo relativo a videojuegos, aunque lamentablemente casi todos los de interés eran adaptaciones procedentes de esos dos formatos.

-X1 Turbo / Turbo II / Turbo III (1984-1986)

x1t_2Contra lo que puede dar a pensar la denominación, los X1 Turbo mantenían el mismo procesador Z-80 a 4 Mhz y el resto de la arquitectura de los modelos básicos. Un factor que permitía una total compatibilidad con el software de los anteriores X1, pero a la vez acortaba -e incluso eliminaba- la superioridad técnica que tenían inicialmente estos ordenadores con respecto a la competencia, la cual comenzaba a ofrecer ordenadores similares a precios mucho mas bajos.

Las principales novedades de esta primera evolución (además de los lógicos cambios cosméticos) eran la introducción de nuevos modos de vídeo de alta resolución a 24 Khz -siempre que se adquiriese el monitor de Sharp específico u otro bifrecuencia equivalente-, el aumento de la memoria VRAM a 96 Kb. y la incorporación definitiva de disqueteras de 5.25” integradas, salvo en el caso del modelo más básico, que conservaba la cinta de cassette como unidad de almacenamiento.

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Publicidad del X1 Turbo III (1986) Último modelo de esta gama.

El aumento de la V-RAM fue bien acogida por los programadores de videojuegos aunque, al igual que en los primeros X1, no existen apenas obras exclusivas de interés; casi todo son conversiones mas o menos afortunadas desde PC-88 o MSX. Los últimos videojuegos profesionales se publicaron en 1990, aunque a cuentagotas.

-X1 Turbo Z / ZII / ZIII (1986-1988)

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La vida comercial de los X1 se extendió hasta 1990. El modelo final fue este Turbo Z III.

La última evolución de los X1 aportaba novedades muy jugosas: paleta de 4096 colores (simultáneos en modo 200 líneas), scrolling por hardware, compatibilidad con RGB analógico, sonido FM de 8 canales (YM2151)…un avance espectacular que prometía situar a estas máquinas como las mas dotadas del momento para tareas audiovisuales o para videojuegos, pero incomprensiblemente no se elevó la velocidad de proceso del Z-80 ni la memoria RAM; la capacidad de procesamiento se quedaba muy por debajo del resto del conjunto. Si a ello le sumamos ciertos problemas de compatibilidad con el software antiguo y que ya se atisbaban en el horizonte nuevos y sofisticados sistemas de 16 bits (el X68000 se presentó en la misma feria que este Turbo Z), se comprende el escaso volumen de ventas y el casi inexistente apoyo que recibió por parte de las principales casas de software. En el caso de los videojuegos, salvo algunas producciones aisladas de carácter amateur, todo lo que se programó en los últimos años de vida comercial de los X1 salía con especificaciones X1 Turbo; los Z se quedaron muy desaprovechados.


LICENCIAS NINTENDO

La buena relación entre Sharp y Nintendo motivó un acuerdo de colaboración o joint venture entre ambas por el que la primera podía proyectar y comercializar derivaciones de la Nintendo Family Computer, cubriendo otros nichos de mercado. Los frutos del acuerdo pasan por ser algunas de las mas interesantes piezas de coleccionista para el aficionado al videojuego en general y a Nintendo en particular.

-Famicom TV C1 (1983)

p01Pocos meses después del estreno de la Famicom, Sharp inició la comercialización de la gama de televisores de 14 y 19 pulgadas C1, con la consola de Nintendo perfectamente integrada. Mas allá del interés que de por sí tenía el concepto, lo verdaderamente destacable de estos aparatos es que arrojaban una calidad de imagen sin parangón; el hardware de la Famicom estaba modificado para la emisión en RGB real (recordemos que la consola original sólo contaba con salida de antena), lo que convirtió a estos televisores en la herramienta de trabajo de facto para todos los periodistas del sector del videojuego de la época en Japón.

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En la parte inferior se pueden apreciar los puertos para mandos y el slot de cartuchos. Gracias a Offgao por la fotografía.

El alto precio de estos combos TV-consola  hizo que las ventas fueran casi testimoniales (el modelo de 19′ costaba el equivalente a diez Famicom), lo que junto a la disponibilidad de mandos y teclado de diseño exclusivo, los convierte en objeto de deseo para muchos coleccionistas japoneses. Como dato adicional, en 1989 comenzó a venderse una adaptación para Estados Unidos, aunque la señal de video pasó a ser vídeo compuesto, en vez de RGB.

-Twin Famicom (1986)

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El diseño era peculiar pero bonito. Tambien existía en color negro.

Coincidiendo con el estreno de la disquetera de 3” Famicom Disk System, Sharp comenzó a distribuir una consola de diseño exclusivo que agrupaba los dos formatos en la misma carcasa. Un concepto brillante que además aportaba el plus de la salida RCA para televisores compatibles, con la mejora de imagen que ello conllevaba con respecto al cable de antena.

Una consola de gran interés que todavía es relativamente fácil de encontrar a precio razonable, puesto que se vendió bien en la época…a pesar de que los 32.000 Yenes que costaba superaban el precio de una Nintendo Famicom y el Disk System.

-Famicom Titler (1989)

Sin duda, la creación mas curiosa e interesante de la relación entre Sharp y Nintendo y uno de las piezas de hardware mas deseadas por los seguidores de la Famicom / NES; una consola totalmente compatible con el software en cartucho de la Famicom, con un diseño totalmente diferente y que, accionando un interruptor, permitía generar texto y subtitulos en vídeos e imágenes generadas por una cámara externa, a través de un software integrado y de los controles integrados en la máquina.

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El diseño -aparatoso, pero limpio- es otro de los encantos de la máquina.

La singularidad de su concepto y el relativamente elevado precio de venta (43.000 Yenes) provocaron que las ventas fuesen testimoniales, pero su condición de consola Famicom con salida RGB y S-Video la convierten en una de las derivaciones de la consola de Nintendo mas deseadas, sobre todo desde su descatalogación.

-Super Famicom TV SF1 (1990)

El último producto comercializado por Sharp bajo licencia de Nintendo fue la versión Super Famicom de la antigua Famicom TV. Los siete años de diferencia entre los dos modelos se nota a simple vista por el diseño típico de los televisores de su época, pero el concepto se mantiene exactamente como en aquel. Existieron versiones de 14 y 21 pulgadas, ambas  con imagen RGB y sonido monoaural; ese es el principal defecto de estos aparatos, pues se desaprovechaba el excepcional sonido estereofónico del que es capaz este sistema.

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Comparado con el antiguo Famicom TV C1, se puede apreciar que todos los elementos de la consola (salvo los puertos de los mandos) han pasado a la parte superior del televisor.

BIBLIOGRAFÍA:

Para la redacción de este artículo se han consultado las revistas Oh! MZ, Micom Basic Magazine, I/O, Technopolis, Oh! X, Login y Famicom Tsuushin, así como las siguientes webs:

http://www.sharp.co.jp/

http://www.sharpmz.org/

http://blogs.yahoo.co.jp/mr_momotaro2007

http://ja.wikipedia.org/

http://en.wikipedia.org/

http://offgao.blog112.fc2.com/

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2 comentarios en “Monográfico X68000: Historia (II)

  1. Sergiomode

    Pedazo de repaso a un dilatadísimo catálogo de la marca japonesa. Personalmente, me atraen los combos con las consolas Famicom y Super Famicom, genial esa tele con una Super Famicom integrada, o el extrañísimo aparato que aúna un editor de texto y una Famicom.
    Sin duda, leyendo este artículo queda muy claro que Sharp era todo un referente en su sector.

    1. Las variaciones de Famicom y Super Famicom fruto de su colaboración con Nintendo son muy interesantes porque complementaban por arriba a las máquinas originales.
      Sharp tenía entonces capacidad para competir en ese sector, pero decidieron quedarse fuera. Si hubiesen tomado la determinación de lanzar una consola con la base técnica del ordenador X68000, posiblemente la famosa guerra de consolas de 16 bits se habría desarrollado de manera muy diferente.
      ¡Un saludo!

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